Vrijdag 10/04/2020

Reportage

Antwerpse schepenen ronselen Amerikaanse toeristen in New York

Antwerps schepen van Toerisme Philip heylen bij zijn bezoek aan de Antoon Van Dyck-expo in The Frick.Beeld Robert Caplin

Philip Heylen (CD&V) is samen met een twintigkoppige delegatie op missie in New York. Het doel: meer Amerikanen naar ons land lokken. Maar levert zo'n trip ook echt iets op?

"I too had a dream." Met die woorden verklaart een zichtbaar zenuwachtige Philip Heylen de Red Star Line-tentoonstelling op Ellis Island voor geopend. Niet bijster origineel, maar het klopt wel.

De Antwerpse cultuurschepen loopt al meer dan dertien jaar rond met het plan voor een New Yorkse expo over de scheepvaartlijn die 2 miljoen migranten van Antwerpen naar de VS vervoerde. Tijdens meerdere trips naar the Big Apple wist hij tal van sponsors, zoals de Belgisch-Amerikaanse modeontwerpster Diane von Furstenberg, te overtuigen om mee de benodigde 600.000 euro op tafel te leggen. Een deel van de familie Heylen trok zelf ooit naar het beloofde land. Maar zelfs als je die persoonlijke link meetelt, lijkt het opmerkelijk veel tijd, geld en moeite voor een tijdelijke zomerexpo aan de andere kant van de wereld.

"Je moet het grotere plaatje zien", zegt Heylen, nadat hij met een opgeluchte glimlach het officiële lintje heeft doorgeknipt. "Hier op Ellis Island, met het Vrijheidsbeeld en het Nationale Immigratiemuseum, passeren jaarlijks meer dan twee miljoen bezoekers. Als een groot deel hier ook de expo bezoekt, en zo Antwerpen leert kennen, kan dat leiden tot enorm veel toeristen."

De Red Star Line-expo maakt deel uit van een groot charmeoffensief om meer Amerikaanse toeristen naar België, en vooral Antwerpen, te halen. Daar worden kosten noch moeite voor gespaard. In het kielzog van Heylen is een twintigkoppige Belgische delegatie naar New York afgezakt. Vlaams cultuurminister Sven Gatz (Open Vld) moest door andere verplichtingen op het laatste nippertje afzeggen, Antwerps schepen van Toerisme Koen Kennis (N-VA), havenschepen Marc Van Peel (CD&V), schepen van Onderwijs en Rechtszaken Claude Marinower zijn wel van de partij. Net als afgevaardigden van het Rubenshuis, het Red Star Line Museum in Antwerpen en toerismeorganisaties Visit Flanders en Visit Antwerp.

Ook de Vlaamse pers is op kosten van de stad Antwerpen uitgenodigd voor de meerdaagse trip. De promotour blijft niet beperkt tot de expo-opening met vierhonderd genodigden. De karavaan houdt ook halt in verschillende New Yorkse musea als The Frick en The Met, waar momenteel Belgische kunst te zien is.

Goodwill

Musea als het Rubenshuis hebben werken uitgeleend voor de Antoon Van Dyck-expo in The Frick. In de hoop dat die goodwill straks beloond wordt wanneer Belgische tentoonstellingen schilderijen nodig hebben. "Als we meer toeristen willen, moeten we meer opvallende tentoonstellingen organiseren met de mooiste kunst", vertelt Heylen. "Daarom proberen we hier nu goede contacten met musea te smeden voor toekomstige samenwerkingen. Zeker met zicht op ons meerjarig project rond de oude meesters dat in 2018 start."

De Vlaamse regering heeft zelfs een officiële vertegenwoordiger in New York, Geert De Proost, die de bevoegde autoriteiten in ons land waarschuwt als mogelijk interessante samenwerkingen zich aandienen. Heylen: "In deze Van Dyck-expo hebben we zo'n 45.000 euro mee geïnvesteerd. In ruil krijgen wij hier visibiliteit en staan we mee in de catalogus."

Grote vraag blijft wel of je met zo'n catalogusvermelding ook horden toeristen naar ons land lokt? Het zou gemakkelijk zijn als Amerikanen één blik op een Van Dyck werpen en spontaan de neiging krijgen om een ticket naar Antwerpen te boeken, maar of het echt zo werkt?

Volgens schepen Koen Kennis is het alleszins de "eerste, nodige stap". "Door zo'n vermelding in een New Yorkse expo gaan mensen die interesse hebben in cultuur en herkomst van de kunst misschien Antwerpen al eens googelen en opzoeken op een kaart."

47 miljoen afstammelingen

Om de toeristen ook effectief naar hier te halen, spreken de schepenen in New York ook af met de touroperators. Tussen 2010 en 2014 steeg het aantal Amerikanen dat een overnachting in Antwerpen boekte met 8 procent, volgens Kennis: van 45.000 naar 62.000. "De buurlanden blijven het voornaamste doelpubliek, maar er is nog veel marge voor promotie." Zeker nu de aanslagen in Brussel toeristen dreigen weg te houden.

Projecten als Van Dyck en de Red Star Line zijn daarbij niet toevallig gekozen. Onderzoek leert dat Amerikanen te lokken zijn met riviercruises, alle kunst en gebouwen die ouder zijn dan honderd jaar, en genealogie.

Heylen: "De favoriete hobby van Amerikanen blijft tuinieren, maar stamboomonderzoek staat op een mooie tweede plaats." Enter de Red Star Line-expo. "Ik geloof er rotsvast in dat mensen die naar Ellis Island komen om meer over hun migratieachtergrond te leren, dat herkomstonderzoek ook graag verderzetten tot aan de bron. Tot in Antwerpen, waar de families per schip vertrokken. En er zijn liefst 47 miljoen afstammelingen van migranten die via de Red Star Line een beter leven hebben gezocht."

Of Heylens overtuiging zich ook echt vertaalt in meer bezoekers uit de VS zal nog moeten blijken. Al leren enkele gesprekken met afstammelingen op de opening van de expo wel dat het niet onmogelijk is. "Ik ben al drie keer naar Antwerpen gereisd om meer te leren over de tocht van mijn familie", vertelt Ellen Bledsoe Rodriguez (75) uit Californië, wier Russische grootvader in 1921 op de Red Star Line stapte. "De angsten, de hoop, de problemen die met zo'n reis gepaard gaan: je kunt je pas beginnen inbeelden wat hij met zijn gezin heeft meegemaakt als je zelf op die plek staat. Daar heb ik wel een vliegticket voor over."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234