Zondag 26/01/2020

Verenigde Staten

Vrouw ontmoet voor het eerst de man die het gezicht van haar overleden broer kreeg

Richard Norris met zijn nieuwe gezicht. Beeld AP

De 39-jarige Richard Norris kreeg na een transplantatie het gezicht van de 21-jarige Joshua Aversano, die drie jaar geleden omkwam bij een verkeersongeval. Norris heeft nu voor het eerst de zus van Joshua ontmoet. "Dit is het gezicht waarmee ik opgroeide", zei Rebekah Aversano nadien.

Richard Norris raakte gruwelijk verminkt toen hij zich in 1997 op 22-jarige leeftijd per ongeluk met een shotgun in het gezicht schoot. De man, uit de Amerikaanse staat Virginia, onderging sindsdien verscheidene operaties in een poging de schade te herstellen, maar zonder veel resultaat. Norris werd depressief en suïcidaal.

In 2012 kreeg hij echter de kans om een gezichtstransplantatie te ondergaan. Dat jaar werd de 21-jarige Joshua Aversano doodgereden terwijl hij de straat overstak. Zijn familie besloot na het ongeval het gezicht van Joshua te doneren aan Norris.

Richard Norris voor het ongeluk (links), na het ongeval (midden) en kort na de transplantatie (rechts). Beeld AFP

Hoewel de artsen hem maar 50 procent kans gaven om de operatie te overleven, besloot Norris de transplantatie toch te ondergaan. In een 36 uur durende operatie transplanteerde een artsenteam van de universiteit van Maryland de tanden, kaak, tongspieren en zenuwen van Joshua naar Norris. Sindsdien neemt Norris medicatie om afstoting tegen te gaan. Volgens dokter Eduardo Rodriguez, die de operatie uitvoerde, zal het lichaam van Norris het gezicht altijd als een vreemd object beschouwen.

Dat er operatie geslaagd is, bewijst de ontmoeting tussen Norris en Joshua's zus Rebekah. Televisieprogramma '60 seconds Australia' filmde de ontmoeting, die komend weekend wordt uitgezonden. In een preview is te zien hoe Rebekah vraagt of ze het gezicht van Norris mag aanraken, waarna ze verwonderd achteruitstapt en zegt: "Wauw, dit is het gezicht waarmee ik ben opgegroeid."

Ook voor de moeder van Joshua, Gwen, is de operatie geslaagd. "We zien zeker onze zoon in hem", zei ze aan de Canadese zender CTV News. "Sommige van de gelaatstrekken zijn zeker van onze zoon, en we zien veel gelijkenissen. We zijn heel blij dat we hem konden helpen. Ondanks het vreselijke verlies dat we leden, hebben we iemand anders een deel van onze zoon kunnen geven."

Norris vertelt in de reportage hoe hij voor de transplantatie alleen 's nachts naar buiten ging om contact met andere mensen te vermijden en maskers droeg om zijn vreselijke verwondingen te verbergen. "Ik heb alle soorten opmerkingen gehoord. De meeste waren echt afschuwelijk", zegt hij daarover.

De eerste gedeeltelijke gezichtstransplantatie vond plaats in Frankrijk bij een vrouw die door haar hond gebeten was. Sindsdien vonden er 27 gezichtstransplantaties plaats. Vier van de patiënten overleden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234