Zondag 21/04/2019

Reportage

“Ottolenghi maakt zelfs knolselder opwindend”

Radiomaker Linde Merckpoel en Midden-Oostenkenner Brigitte Herremans leiden Yotam Ottolenghi door de avond. Beeld Geert Braekers

Hij maakt van koolraap de sexy ster in een Valentijnsrecept en zorgde ervoor dat ook in Vlaanderen steeds meer mensen weten wat sumak is. En wanneer een boekhandelaar hem in Gent inviteert, ontploft het aantal inschrijvingen in enkele minuten. “Ottolenghi is opwindend eetplezier. Daar snakken wij naar.”

Tweeduizend mensen stonden op de wachtlijst en de 700 tickets voor de voorstelling van zijn nieuwste kookboek Simple in de Vooruit waren in minder dan acht minuten uitverkocht. “Hiermee hadden we het Sportpaleis kunnen vullen”, zegt organisator Bart Van Aken van de Gentse boekhandel Paard van Troje.

De voorstelling begint zelfs tien minuten te laat omdat de centrale gast op straat is aangeklampt door mensen die hem herkenden en een selfie wilden. Ook in de zaal stikt het van de zeer toegewijde fans, zoals de vrouwen die lid zijn van de ‘Ottolenghi Housewives’ die al tienduizend leden telt. En er zitten heel wat mensen die “vooral proberen niet te denken” aan het Ottolenghi-diner dat zeven Gentse sterrenchefs straks serveren in de Sint-Pietersabdij.

Met andere woorden: de Ottolenghi-koorts is hoog, ook hier bij ons. Maar hadden we dan niet al een overvloed aan sterrenchefs en eetgoeroes?

Opwindende knolselder

“Ja, maar Ottolenghi is anders”, zegt Eveline Versluys (27). “Hoe hij koken benadert, dat is poëzie. Het gaat om de kunst van uit tienduizenden ingrediënten iets verbluffends te maken. Knolselder kookt iedereen plat want er lijkt geen andere optie. Hij maakt er iets opwindends van, weg van de dagelijkse kost.”

De Brits-Israëlische Ottolenghi blijkt inderdaad wel de tegenpool van Jeroen Meus. Want helemaal ‘niet van hier’ en helemaal niet op zoek naar het ‘dagelijkse’ in de keuken. Hij is de zoon van een Duits-Joodse moeder en een Italiaanse-Joodse vader en groeide op in Jeruzalem. Na zijn studie filosofie verhuisde hij naar Londen om zich er op het koken te storten.

Ondertussen heeft hij vijf Londense restaurants en is hij auteur van zeven kookboeken die internationale beststellers zijn. Zijn door het Midden-Oosten en Italië geïnspireerde gerechten zijn al vaker, tot zijn ongenoegen, als ‘foodporn’ omschreven. Alleen al de namen leggen uit waarom: ‘tomaten met wasabi-mascarpone en pijnboompitten’, ‘rigatoni met venkelsaus en pecorino-ansjovis-pesto’ of ‘garnalen en fenegriekstoofpot met tamarinde en koriander’.

Zo verleidt deze kok de halve wereld met smaken, uitbundige recepten, overvloedigheid en elegantie. En dat betekent exotische ingrediënten waar de meesten nog nooit van gehoord hadden. Of wist u altijd al wat sumak, pandan, bimi en ufra-chilivlokken* zijn?

Gezellig

Nu weten velen het wel. “Dankzij hem ligt er nu sumak en za’atar in de Delhaize en dat is een zegen. Vlaanderen kan dat echt gebruiken”, zegt Vincent Willems, die vanavond met zijn geliefde en hun dochter present geeft. “Het mag wel eens iets anders zijn dan bechamelsaus en zout en peper.”

Nochtans bepleit deze sterrenkok tegelijkertijd ook eenvoud en huiselijkheid. Zijn nieuwste boek, dat hier sinds vorig jaar op de markt is, heet zelfs letterlijk Simple. “Absoluut heerlijk”, zegt Lieve uit Lochristi. Haar man knikt. “Ik heb er de hele kerstvakantie uit gekookt. Het leuke is dat je verschillende kleine gerechten kunt maken die je samen serveert. Dat is veel gezelliger. Maar wij zijn wel blij met dit boek want voordien moest je wel een hele dag winkelen en een hele dag koken.”

Kunst veredelt

Zelf benadrukt de wereldse culinaire hoogvlieger de eenvoud van zijn aanpak door erop te wijzen dat zijn testkeuken in Londen “uiterst eenvoudig” is. “Er staat zelfs geen Thermomix. Het is de doorsneekeuken”, zegt hij in de Vooruit. En het team waarmee hij de recepten uittest “shopt in normale supermarkten zodat iedereen de ingrediënten makkelijk kan vinden.”

Maar, zoals ABC-reporter Mila Adler Gillies al opmerkte, misschien is er vooral sprake van een ‘Ottolenghi-effect’. “Door zijn succes heeft hij de lokale supermarkten veranderd. Granaatappelsap, zwarte look of za’atar waren in het pre-Ottolenghi-tijdperk nauwelijks te vinden.” Ondertussen dus wel, ook bij ons.

De vele foodies in de zaal vinden er niets verbazends aan. “Deze kok brengt de hele wereld in je keuken op een heel verhalende manier. Het is niet vreemd dat hij hier op een podium zit waarboven ‘Kunst veredelt’ staat”, zegt adept Maxim De Winne. “En eens je al die speciale kruiden hebt, is het echt niet zo ingewikkeld.”

In minder dan acht minuten waren de 700 kaartjes voor de lezing de deur uit. Beeld Geert Braekers

Ottolenghi zet bovendien eetplezier voorop, niet een eetsysteem of dieet. Op het podium straalt de man levensvreugde uit. “Dat spat ook van de recepten af”, zegt Vincent. “Dit is niet iemand die allerlei verboden en geboden pusht. Hij werkt erg veel met groenten maar zwaait niet met vegetarisch. Zijn gerechten zijn gezond zonder dat je je aan regels moet houden en ondertussen ontdek je spannende nieuwe smaken.”

En die brengen de zon binnen, niet onbelangrijk in Vlaanderen. Eveline: “Van dit eten word je heel blij, emotioneel zelfs. Zilvervliesrijst met gebruinde ui en gefermenteerde knoflook of snijbiet met verse kruiden, amandelen en limoen, dat is een injectie blijdschap en warmte na een lange werkdag in dit grijze land. Dat hebben wij nodig.”

Wegwijs met Ottolenghi

Nog niet helemaal thuis in de keuken van Ottolenghi? 

• Za’atar = kruidenmengeling met wilde oregano, sumak en sesamzaad
• Sumak = specerij met citrusachtige smaak
 Pandan = tropische plant uit de Zuidoost-Aziatische keuken
 Bimi = ‘babybroccoli’
• Ufra-chilivlokken = gedroogde chilipepers uit de Turkse keuken

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.