Zondag 20/10/2019

Toerisme

Deze Waalse stad is het lekkerste geheim van België

Op stap door Namen: naast een plek voor ouderwetse gezelligheid nu ook een culinaire topper. Beeld Eva Vlonk

Straks draaien de hoofden weer richting het zuiden van dit land om een knus herfstweekend door te brengen. Gastronomische meerwaardezoekers zullen kwispelen in Namen. De escargot mag dan wel het symbool van de stad zijn, van gezapigheid kun je de hoofdstad van Wallonië nauwelijks nog beschuldigen.

We starten die ochtend met een perfecte espresso op het bescheiden pleintje achter de Saint-Jean-Baptiste-kerk. En we maken ons meteen verdacht: een net niet volgekrabbeld notaboekje, een balpen in de aanslag, de list werkt altijd. De jongedame die het dampende kopje op het tafeltje parkeert, is nieuwsgierig: “Kan ik ergens mee helpen?” We glimlachen terug en laten fijntjes weten dat we de taalgrens zijn overgestoken om wat hardnekkige mythes te ontzenuwen. Waar we vandaan komen? Het Antwerpse. Ze heeft ons door. “Namen is Antwerpen niet, maar hier in de buurt kan ik jullie toch wel wat verrassende adresjes aanbevelen.” Waarop we stiekem ons lijstje aanvullen.

Op en rond het pleintje zelf is het variatie troef, al moet je over de beperkte leegstand en vuile ramen heen kunnen kijken. Ondanks het vroege uur is er al activiteit in de champagnebar en de schoonmaakploegen van de stad zijn evenzeer druk in de weer. Ook om de hoek is van enige traagheid vooralsnog geen spoor.

Louis Wargnies en Maryna Khachaturan serveren in Epicure een beperkt menu met enkel de beste ingrediënten uit de regio.  Beeld Eva Vlonk

We checken het uithangbord van Epicure, op zoek naar de lokale specialiteit, de petits gris. De jongeman die met stoelen en tafels schuift en een van de twee eigenaars blijkt te zijn, lacht: “Escargots? Neen, bij ons worden ze niet geserveerd; er zijn voldoende andere uitstekende streekproducten waarmee we elke dag een ander lunchmenu kunnen samenstellen.” Epicure wordt gerund door een jong duo, Louis Wargnies (zaal) en Maryna Khachaturan (keuken), en is enkel open voor de lunch. De kaart is beperkt, waardoor ze zich kunnen concentreren op het beste uit de regio. Dat is ook de inspecteurs van Gault & Millau niet ontgaan, getuige de gele sticker op het raam.

Sharen in de kelder

‘POP’ staat erop, en daarmee heeft de restaurantgids er sinds dit jaar een nieuwe categorie smuladressen bij, namelijk een selectie van toegankelijke en trendy eetadresjes waar beleving en concept centraal staan. Opvallend, veelbetekenend en veelbelovend: op wandelafstand treffen we de gegeerde sticker maar liefst vijf keer aan. De POP-collectie telt inmiddels een tweehonderdtal adresjes, verspreid over het heleland, maar slechts drie etablissementen schoppen het uiteindelijk tot ‘POP of the year’.

In Namen bijt Pépite, cave à manger, aan de voet van de imposante Citadel, de spits af. Op deze plek schitterde meer dan 10 jaar de Michelinster van ‘Cuisinémoi’, tot het een paar jaar geleden definitief de deuren sloot. Niet zozeer onder druk van Michelin, maar omdat de rek er wat uit was qua uitdaging.

Pépite, cave à manger, nieuw geesteskind van sommelière Catherine Mathieu. Beeld Eva Vlonk

Toch kriebelde het danig bij de voormalige mede-eigenares, die zowel in het eigen Cuisinémoi (*) als in l’Air du Temps (**) over de wijnen regeerde. Sommelière Catherine Mathieu begon opnieuw, maar mijdt nu bewust alle conventies die tot een ster zouden kunnen leiden.

De klassieke menukaart werd vervangen door een gitzwart bord, waarop een tiental suggesties prijkt en alle gerechten zijn bedoeld om te delen met je disgenoten, verduidelijkt Catherine. De beste plek? Pal onder de keuken, in de romantisch verlichte wijnkelder. Het aantal zitplaatsen is er weliswaar beperkt, maar de beleving is uniek, want hier bewaart Catherine haar favoriete wijnen. Wat de fotogenieke gerechten betreft, kunnen we kort zijn: de jonge chef Kevin Perlot heeft zeer goed opgelet bij zijn voormalige chef Sang-Hoon Degeimbre (l’Air du Temps).

Serre in de bar

Behalve achter de Naamse fornuizen hangt er ook op veel andere plekken een behaaglijke dynamiek in de lucht. Check Botanical by Alfonse. Het gestileerde snorretje en opstaande petje van uitbater Valentin verraden meteen dat het etablissement niet de zoveelste cocktailbar is die louter op klassiekers teert. Neen, Valentin doet breed gesticulerend aan mixologie en plukt een deel van zijn botanicals uit de serre in zijn bar. “Ik maak alles zelf en ik pas mijn cocktailmenu 2,5 keer per week aan”, preciseert Valentin. De creatieveling legt tot twee keer toe uit hoe hij aan die 2,5 komt, maar we besluiten om hem te geloven op zijn woord.

Valentin geeft toe dat het in Vlaanderen op het vlak van cocktailbars toch allemaal veel opwindender is. Maar in plaats van Vlaamse concepten te kopiëren, sloegen Valentin en zijn partner Charlie een eigen weg in. Samen wonnen ze al prijzen in onder meer Kortrijk en Brugge, en aan de muur is nog plaats voor meer trofeeën. Colaatje? Valentin trekt veelzeggend één wenkbrauw op en schuift prompt een watertje met eigen botanicals voor onze neus. Touché.

Botanical by Alfonse: waar cocktails shaken tot mixologiekunst verheven wordt. Beeld Eva Vlonk

Blond met een koperen schijn

Als cocktails niet meteen je ding zijn, dan misschien een goed glas wijn? Aanrader met stip is Vino Vino, dat zich profileert als een meer dan voortreffelijke bistro met een uitgelezen wijnkaart. Of loop eens binnen bij Tapasoif, dat enkel en alleen Griekse wijnen ontkurkt. Op verzoek aangelengd met heerlijke Griekse tapas, aldus frequente ­bezoekers.

Voor de bierliefhebbers tapt Namen de driehoppige La Houppe. Gebrouwen aan de voet van de Citadel en verkrijgbaar in flessen van 75 cl, is het met 7,5° alcohol een biertje dat zich liever laat degusteren dan serieel achterover drukken. De microbrouwerij van vijf gelijkgestemde vrienden kan bezocht worden, maar enkel in groepen vanaf 15 personen en op afspraak. Blijft over: het blondje met koperen schijn savoureren in een lokale tapperij.

In Art Salon kan je terecht voor een drankje en een dansje, én fancy retromeubels op de kop tikken. Beeld Eva Vlonk

We checken ons lijstje en stappen richting Art Salon, een kroeg die dubbelt als antiekwinkel. Niet dat het geheel er als een winkel uitziet, neen, in dit eclectische café hangt aan zowat alles wat vast- en loszit een prijskaartje. Het stoeltje waar je op zit? Betaalbaar, maar wel gelijk meenemen, grijnst de barman. Vanaf onze comfortabele retrokruk – geen etiket helaas – valt ons meteen het alternatieve drankenaanbod op. Grote concerns en bekende merken hebben hier duidelijk niks te zoeken. Colaatje? De barman schrijft een fritz-kola met verhoogd cafeïnegehalte voor maar we bezwijken uiteindelijk voor het blondje.

Citadel als hoogtepunt

Intussen heeft zich naast de bar een deejay genesteld die de wekelijkse afterwork komt opluisteren. Maar we laten de aanstekelijke beats voor wat ze zijn en lopen uit nieuwsgierigheid de verkeerde richting uit. We zetten koers naar bekend terrein: de klassieke lange en drukke winkelstraat die je in elke grote stad aantreft. Het doet allemaal een beetje aan Gent en Antwerpen tegelijkertijd denken, maar dan met een toeristische trekpleister die de genoemde Vlaamse steden niet (meer) hebben: de Citadel die ruim 100 meter boven de Maas en Samber uittorent. We zouden haast vergeten dat het leven in Namen zich op en rond deze uitzonderlijke erfgoedsite afspeelt. 2.000 jaar militaire en stedelijke geschiedenis laat uiteraard zijn sporen na, niet het minst op de Citadel zelf.

Wie opziet tegen een bestorming te voet, kan mits de juiste kuiten met de fiets omhoog ofwel met de auto, een shuttle (zonder commentaar) of het toeristentreintje (met commentaar). Dat laatste klinkt misschien gedateerd, maar bovenop de Citadel lokken moderne 3D-animaties, geluidseffecten en projecties je gegarandeerd naar het binnenste van de rots. Weetje: Napoleon zou de Citadel naar verluidt de ‘termietenheuvel van Europa’ hebben genoemd. Vandaag is 500 meter van het illustere gangenstelsel gerestaureerd en opengesteld voor het publiek.

Alles weten over de geschiedenis van Namen? Trek naar het bezoekerscentrum Terra Nova. En als je dan toch helemaal naar boven bent geklommen, vergeet dan geen selfie te nemen bij de reusachtige schildpad van Jan Fabre. Het kunstwerk geniet al sinds 2015 van het indrukwekkende panorama over de stad en de Maasvallei. Misschien moet u dat binnenkort ook maar eens overwegen.

Beeld Eva Vlonk

Niet te missen eet- en logeeradresjes

Pépite, cave à manger

Een sterrenzaak zonder sterambities maar eigenares Catherine Mathieu legt de lat hoog, zowel voor zichzelf als voor Kevin Perlot in de keuken.

Rue Notre Dame 44

Epicure

Een beperkte kaart en enkel open voor de lunch. Voor wie houdt van een eerlijke keuken met regionale topproducten.

Marché au Chanvre 3

TapaSoif

Voor de fans van Griekse wijn of zij die ze nog moeten ontdekken. Ongedwongen sfeer en mediterraanse tapas op gastronomisch niveau.

Rue des Brasseurs 26

Botanical by Alfonse

Geen hapjes hier maar louter originele cocktails. Uitbater Valentin maakt zijn botanicals en sapjes zelf.

Rue des Brasseurs 46

La Maison des Desserts

De meest gesuikerde hotspot voor de liefhebbers van patisserie, ijsjes, pannekoeken en wafels. Probeer de Biétrumé de Namur, een zachte karamel.

Rue Haute Marcelle 17

Attablez-vous

Een referentie in Namen. Inmiddels staat de zoon van de gerenommeerde chef achter het fornuis, goed voor een 15/20 van Gault & Millau.

Tienne Maquet 16

Ne5T

Een oase van rust en persoonlijke verwennerij in een prachtig kader aan de Citadel. Ne5T is én een hotel, én een spa én een restaurant.

Allée de Menton 26

The Royal Snail Hotel

De verwijzing naar de slak heeft in dit hotel alles te maken met onthaasten. Behoort tot het exlusieve Design Hotels: in België zijn er slechts twee.

Avenue de la Plante 23

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234