Dossier Lezers tippen lezers

Othello: hotel én boekhandel in de schaduw van de Antwerpse kathedraal

- Door: Dirk Leyman - Bron: De Morgen
1 Oprichter Wouter Cajot. © Jonas Lampens

Aan de voet van de Antwerpse kathedraal verrijst Othello, een gewaagde combinatie van hotel en boekhandel. Het is het geesteskind van Wouter Cajot, die ook al met 't Stad Leest het Antwerpse boekenlandschap door elkaar schudde.

 
Wij willen ook de Antwerpenaar deze toeristische buurt beter doen leren kennen
Wouter Cajot, initiatiefnemer

De Vlaamse boekhandel blijft naar lucht happen, maar het is lang niet overal kommer en kwel. Jonge ondernemers roeien tegen de stroom in en broeden zelfs op expansie. De Antwerpenaar Wouter Cajot (34) kun je het prototype noemen van zo'n bevlogen durver. Zopas opende hij in de schaduw van de Onze-Lieve-Vrouwekathedraal zijn tweede Antwerpse boekhandel Othello, precies een jaar nadat hij de intussen hoogst succesvolle zaak 't Stad Leest in de steigers zette.

Othello heeft niet enkel de unieke ligging als troefkaart, het strekt zich ook uit op de benedenverdieping van een fonkelnieuw designhotel. "Een tijdje geleden stapte de eigenaar van hotel O. op ons af. Hij zocht naar een invulling voor zijn gelijkvloers van 120 vierkante meter en was in de wolken over onze boekhandel 't Stad Leest. De combinatie boekhandel-hotel leek hem perfect. Amper een dag later was alles in kannen en kruiken en besloten we met hem in zee te gaan."

Othello oogt strak en gedistingeerd maar is toch laagdrempelig en mikt in eerste instantie op de stroom passerende toeristen. "Vandaar dat wij nogal wat Engelstalige literatuur, reisgidsen én boeken over Antwerpen prominent plaatsen." Cajot beseft dat het een hotspot is, maar tegelijk ook een ongewone biotoop voor een boekhandel. "Het plein is inderdaad ingepalmd door pizzeria's en traditionele souvenirshops. Wij willen een tegengewicht bieden en ook de Antwerpenaar deze plek weer laten ontdekken."

Cajot gelooft vurig dat het combiconcept zal aanslaan. Toen hij op 1 mei 2011 't Stad Leest in de ietwat slabakkende Steenhouwersvest opende, verklaarde ook iedereen hem gek. Een somptueuze boekhandel in een winkelpand van 250 vierkante meter, was dat niet je reinste kamikaze? Een jaar later is 't Stad Leest incontournable in het Antwerpse boekhandelslandschap. Cajot werkt telkens samen met Jan Heynen (61) van ramsj-boekenmarkt De Markies in de Hoogstraat, die mede-investeerder is én klankbord: "De combinatie jonge hond en oude rot zorgt voor vuurwerk. We geven elkaar tegengas maar dagen elkaar ook voortdurend uit."

Cajot zelf bouwde ervaring op bij de internationale uitgever Pearson en bij de inmiddels failliet gegane grootboekhandel Libridis. "Maar een eigen boekwinkel bleef de ultieme droom." Zijn recept voor de moderne boekhandelaar? "Keuzes durven maken. Je kunt geen assortiment van 10.000 titels meer op voorraad houden. Wij opteren voor een select aanbod van 2.000 boeken uit de segmenten literatuur, kookboeken, design, kinder- en jeugdboeken en fotografie. De toppers zoals Verhulst, Lanoye en Koch, ja, die liggen hier natuurlijk, of de boeken van Taschen. Maar we willen tegelijk verrassen: bij de kookboeken pushen we niet Jeroen Meus, maar de markante boeken van Ottolenghi of Vegalicious. En we kiezen voor fraaie maar onbekendere uitgaven van Chronicle Books of Laurence King Publishers."

Klein en goed
Een beproefde slimmigheid is de 'platte presentatie': "We leggen zoveel mogelijk boeken zichtbaar op tafels, zodat de klant er sneller naar grijpt. Dat werkt." Daarnaast heeft Cajot de mond vol van authenticiteit. "Tegenwoordig zijn mensen weer bereid om aan te schuiven bij de beenhouwer voor het beste stuk ambachtelijk vlees en laat men de supermarkt links liggen. Die drang naar echtheid lokt ook mensen naar de boekhandel, waar ze een persoonlijke service verwachten. Vandaar dat ik absoluut geen keten wil worden: laat ons maar klein én goed zijn."

Ondanks zijn optimistische dadendrang, blijft Cajot zich bewust van de valkuilen. "Uitgevers produceren veel te veel, als modale boekhandelaar kun je dat onmogelijk bijhouden. Tegelijk onderschatten veel uitgevers de wervende kracht van sociale media als Facebook en Twitter. Terwijl je daar de hypes ziet ontstaan. Fenomenen als Kapitein Winokio en een schrijver als Ivo Victoria spelen daar wél behendig op in."

Boekhandel Othello, Handschoenmarkt 3, 2000 Antwerpen.

Dossier Lezers tippen lezers

Lees alle artikels

nieuws

zine