Buitenland

Toppiloot komt om bij mysterieuze crash in beruchte 'Area 51' in Nevada

3 ©USAF/Reuters

De dood van een Amerikaanse toppiloot begin deze maand is gehuld in mysterie. Het duurde drie dagen vooraleer de autoriteiten hebben toegegeven dat er een crash had plaatsgevonden nabij 'Area 51'. De Amerikaanse luchtmacht doet bovendien geheimzinnig over het type toestel waarmee hij vloog.

Een F-35A Lightning II van de Amerikaanse luchtmacht in Nevada ©REUTERS

Area 51 is beroemd en berucht. Maar wat gebeurt er echt? Het geheime project van het Amerikaans leger spreekt tot de verbeelding. De site wordt vaak geassocieerd met Ufo's en complottheorieën.

Geen pottenkijkers
Het bijzonder goed afgeschermde terrein in de woestijn in de staat Nevada wordt gebruikt om allerlei testen uit te voeren met geavanceerd militair materieel. Pottenkijkers zijn dan ook niet gewenst.

Dinsdag kwam luitenant Eric Schultz om het leven nadat zijn toestel neerstortte op zo'n 200 km van de Nellis Air Force Base en in de buurt van Area 51. Het feit dat de Amerikaanse luchtmacht de dodelijke crash pas drie dagen later - op 8 september - meldde, is zeer ongebruikelijk. Bovendien werd geen enkele aanwijzing gegeven over welk type vliegtuig het ging.

Een dag later crashten twee A-10C Thunderbolt II toestellen in hetzelfde gebied. Beide piloten konden zich redden. Daarover postte de Nellis Air Force Base meerdere tweets. Over het ongeval van luitenant Schultz werd in eerste instantie angstvallig gezwegen.

Nellis Air Force Base ©AFP

Geen wonder dat het bizarre incident de speculaties voedde. Volgens Amerikaanse media was de 44-jarige Schultz één van de eerste piloten die mocht vliegen met een F-35 gevechtsvliegtuig. Vervolgens werd geopperd dat het zou gaan over de eerste crash ooit van dergelijk toestel. Dat zou grote imagoschade betekenen voor Lockheed Martin. De vliegtuigfabrikant voert momenteel wereldwijd gesprekken om verkoopdeals te sluiten. Een crash zou een ferme streep door de rekening betekenen van het miljardenproject.

Een functionaris van de Amerikaanse luchtmacht heeft ondertussen ontkend dat het een F-35 model betrof. Maar welk type toestel was het dan wel?

Verdere verklaringen over het incident worden niet meer verwacht waardoor de geruchtenmolen op volle toeren blijft draaien.

Russisch toestel
Het is mogelijk dat Schultz een testvlucht maakte met een nieuw experimenteel toestel. Het zou dan kunnen gaan om een prototype van de langeafstandsbommenwerper B-21 Raider. Volgens een andere theorie is er zowaar een Russisch model in het spel van het type Sukhoi SU-27 Flanker-B dat bestuurd werd door Schultz tijdens die noodlottige vlucht.

Officieel hebben de Russen nooit een gevechtsvliegtuig aan de Amerikanen geleverd. Maar eind vorig jaar doken enkele foto's op van een gevechtstraining met een Amerikaanse F-16 en een Russische SU-27 boven Area 51.

Volgens het vakblad 'Air Force Montly' beschikt de Amerikaanse luchtmacht al enkele jaren over een Russisch gevechtsvliegtuig. Verschillende bronnen vermoeden dat de aankoop geschiedde via Wit-Rusland of Oekraïne.

zine