Wetenschap

Ligt er een zevende continent onder Nieuw-Zeeland?

2 Mount Cook, de hoogste piek van Nieuw-Zeeland. ©Thinkstock

Telt de aarde niet zes, maar zeven continenten? Nieuw-Zeelandse en Australische onderzoekers menen van wel. Het 'nieuwe' continent heet Zealandia en bevat onder andere Nieuw-Zeeland en Nieuw-Caledonië.

Eurazië, Afrika, Noord- en Zuid-Amerika, Antarctica en Australië. U dacht dat u alle continenten kende?(*) Toch niet, zeggen de wetenschappers, die een nieuwe naam aan het lijstje toevoegen.

Zealandia is een gigantische landmassa die bijna volledig is ondergedompeld in de Zuidelijke Grote Oceaan. Alleen de hoogste bergen zijn boven het water te zien en vormen het noordelijke en zuidelijke eiland van Nieuw-Zeeland en Nieuw-Caledonië.

Vier criteria

Zealandia maakt aanspraak op de titel van continent, zo stellen de wetenschappers in GSA Today, het tijdschrift van de Geological Society of America. De landmassa beantwoordt volgens hen aan de vier criteria waaraan een continent moet voldoen.

De zeven continenten, volgens de onderzoekers. ©GNS

Met zijn 5 miljoen vierkante kilometer, ongeveer twee derde van het naburige Australië, is het volgens de onderzoekers voldoende groot. Dat 94 procent van de landmassa zich onder water bevindt, is volgens hen van geen tel. Belangrijker is dat het duidelijk begrensd is.

Daarnaast bevindt Zealandia zich hoger dan de omringende oceanische korst, heeft het een rijke geologische samenstelling met drie types gesteenten (metamorfe, sedimentaire en stollingsgesteenten) en een continentale korst die dikker is dan de oceanische korst.

Belang

Hoofdauteur Nick Mortimer, geoloog aan het onderzoeksinstituut GNS Science in Nieuw-Zeeland, zegt dat wetenschappers al meer dan twintig jaar onderzoek verrichten om Zealandia's zaak te bepleiten. De wetenschappelijke waarde van de klassering als continent is dan ook veel groter dan zomaar een extra naam op de lijst, zegt hij. 

Een continent dat voor zo'n groot deel door water bedekt is en toch zo weinig gefragmenteerd, is ongezien. Daarom kan het meer inzicht geven in de samenhang en het uiteenvallen van de continentale korst.

(*) De benaming continent heeft overigens niets te maken met de werelddelen. Het continent Eurazië bestaat uit de werelddelen Azië en Europa, en de geopolitieke regio Oceanië is uitgestrekter dan het continent Australië.

zine