Technologie

Jay Lee, de pretentieloze erfgenaam van Samsung

Jay Lee. Volgens insiders bij Samsung maskeert zijn rustige, hoffelijke houding een ijzeren vastberadenheid om Samsung aan de wereldtop te houden. ©REUTERS

Van het management bij concurrent Apple weten we alles af. Maar wie zwaait de plak bij het Zuid-Koreaanse Samsung? De kroonprins van de technologiegroep trad deze week op de voorgrond.

 
Jay Lee heeft geen officiële Twitteraccount, en van zijn leven buiten het bedrijf is weinig geweten

Toen Lee Kun-hee, de voorzitter van Samsung Electronics, aantrad voor het feest ter ere van zijn 25 jaar aan het hoofd van het bedrijf, volgde zijn enige zoon Jay Y. Lee op twee passen afstand, als teken van respect voor de ouderen, een kenmerk van de confuciaanse cultuur van Zuid-Korea.

Lee senior is de drijvende kracht achter de indrukwekkende opgang van Samsung. Hij drong er de voorbije jaren bij het personeel op aan 'alles behalve hun vrouw en kinderen' te veranderen om Samsung te transformeren en zo naar de wereldtop te brengen. Hij beval zelfs de verbranding van een stapel ondermaatse mobiele telefoons.

Woensdag werd Lee junior, 44, gepromoveerd tot vicevoorzitter, waardoor hij een stapje dichter komt bij de opvolging van zijn zeventigjarige vader. Die opvolgingkwestie heeft alles van een zorgvuldig georkestreerd langetermijnplan. De investeerders lijken dat wel te smaken, want de beurskoers staat op een recordhoogte van 1.455 miljoen won (1.000 euro), waardoor de groep circa 150 miljard euro waard is.

Verkiezingen
Jay Lee heeft zich tot dusver altijd op de achtergrond gehouden. Hij heeft geen officiële Twitteraccount en van zijn leven buiten het bedrijf is weinig geweten - behalve dat hij begin 2009 in een omstreden echtscheiding verwikkeld was. Lee haalde een diploma Oost-Aziatische geschiedenis aan de universiteit van Seoel en een MBA aan de Keio-universiteit in Japan.

Criticasters beweren dat Lee ervaring mist voor de topbaan, en bovendien niet over het charisma van zijn vader beschikt, maar volgens insiders bij Samsung maskeert zijn rustige, hoffelijke houding een ijzeren vastberadenheid om Samsung aan de wereldtop te houden op het vlak van televisie, geheugenchips, flatscreens en mobiele telefoons. De kwartaalomzet van Samsung is goed voor ongeveer een vijfde van het bbp van Zuid-Korea.

Veranderen van leider kan heikel zijn, zo bewees Samsungs grootste rivaal Apple na het overlijden van medestichter Steve Jobs. Om hem klaar te stomen voor de job moet Lee contacten leggen en onderhouden met hooggeplaatste mensen bij autobouwers zoals Nissan, Volkswagen, Toyota en BMW, om te polsen naar zakelijke opportuniteiten.

De man die sommige Zuid-Koreaanse media 'de kroonprins van Samsung' noemen, wordt zo alsmaar meer het gezicht en uithangbord van het bedrijf. Zijn promotie was dus niet onverwacht, maar de timing ervan is dat wel, amper twee weken voor de presidentsverkiezingen in Zuid-Korea. De chaebols, de grote bedrijvengroepen, van het land staan namelijk onder druk om te hervormen, omdat de bevolking zich zorgen maakt over de greep die ze hebben op de economie, die een groeiende kloof doet ontstaan tussen arm en rijk.

"De promotie geeft aan dat de voorzitter vindt dat de vicevoorzitter voldoende bewezen heeft dat hij Samsung kan besturen. Het is een grote stap voorwaarts voor Jay Lee om de toekomstige baas van Samsung te worden", zegt een topdirecteur van het bedrijf, die graag anoniem blijft.

Ondanks zijn machtige positie neemt Lee volgens insiders de tijd om persoonlijk e-mails te beantwoorden, en hij staat erom bekend dat hij graag een grapje maakt en een praatje slaat met journalisten. Hobby's zijn paardrijden en golf.

Buiten de lijntjes
Professioneel zal Lee onder druk staan om nieuwe zakelijke gebieden aan te boren voor Samsung. "Maar hij heeft nog te weinig bewezen om aanspraak te maken op de opvolging. Volgens mij is hij nog aan het leren en heeft hij niet veel te zeggen over het management zolang zijn vader baas is", zegt Ahn Young-hoe, fondsbeheerder bij KTB Asset Management, dat aandelen van Samsung in de portefeuille heeft.

Insiders wijzen echter op het groeiende zakelijke inzicht van Lee, en op de rol die hij speelde om het bedrijf te transformeren. "Hij is heel scherp en denkt buiten de lijntjes", zegt een manager bij Samsung. "Ik herinner me dat hij ooit een vraag stelde over een algemeen economisch thema die heel relevant was en niet meteen opgeworpen zou worden door niet-economisten. Hij speelde een sleutelrol voor sommige belangrijke strategische beslissingen, zoals de verschuiving van lcd naar oled." Hij verwijst daarmee naar Samsungs beslissing om dure schermen op basis van 'organische lichtgevende diodes' te steunen die worden gebruikt voor televisies en smartphones.

De leiding overnemen van Samsung - het moederbedrijf, dat in 1938 werd opgericht door Jay Lee's grootvader, is goed voor een derde van de Zuid-Koreaanse export - brengt grote verantwoordelijkheid met zich. Een jeugdvriend en Samsungdirecteur: "Er zijn altijd veel geruchten over hem, maar hij is niet het type mens dat de media portretteren. Hij is heel begaan met het werk en is een ernstig zakenman."